Παρασκευή, 20 Απριλίου 2012

Sex and Sexuality in ancient Greece









Having studied and specialised in ancient Greek culture and literature ( Aristotle University of Thessaloniki) I was often intrigued by the inconsistency in what the public opinion was -and still is- about sexuality in ancient Greece and the hard facts that I encountered when studying that ancient Greek culture for myself. So here's a small report on the matter,based off on personal studies studying and exercising,to the best of my abilities,critical thinking.

Sexuality in ancient Greece


When we use the term ancient Greece we refer to the periods of Greek history in Classical Antiquity, lasting from 750 BC (the archaic period) to 146 BC (the Roman conquest),

The sexual habits of the ancient Greeks have been greatly misunderstood. This happens because of the misinterpretation of the sources, or the biased Christian morality. People often disagree over the specific subject and that's why average readers are often torn between two or more theories.Such an example of controversy is the alleged homosexuality of the ancient Greek society.But first things first.

The sexual preferences of the ancient Greeks were often represented in plenty of vases, dating mostly between the 6th and the 4th century B.C. To begin with, there were vases of religious-devotional character, mostly associated with fertility, others had the role of warding off evil, and others were indeed intended to provide sexual stimulation. There were finally some vases whose main purpose was humorous and where the artist painted his fancy. ( if you would like to see those depictions for yourself,a quick google search is all you need).


All the possible ways and positions of copulation are depicted: vaginal, anal, fellatio, cunnilingus, masturbation,(who do you think invented dildos,people? During those ancient times women were masturbating with the help of a leather dildo called olisbos or baubon which was manufactured in Miletus which was a wealthy city and then exported to other countries as well), use of sex aids, threesomes, sixty-nine, sadism, orgies, bestiality etc.There is only one known depiction that could be considered lesbian sex but even there it is not clear whether the scene is sexual or not because it is not sexually explicit.


 Fellatio (the man receiving oral sex) and cunniligus( the woman receiving oral sex) were very rarely  depicted. Cunniligus was rarely depicted either because it was frowned upon as a practice or probably because the aim was for the male clientele to be aroused by the scenes and not the other way round or  because all the erotic scenes were with the hetaerae(=higly paid and educated prostitutes) from whom men wanted something more male-pleasure oriented than pussy eating.


Fellatio was also rarely depicted  because it was not considered 'manly' enough; even though it is the woman who offers pleasure the man remains passive as the woman is the one who acts. But being passive in bed was seen as not manly enough for men at a society that manliness, along with bravery,was one of the highest virtues a male could possess. So in order to balance this male passivity the artists depicts heterae kneeling in a position of submission.However,the missionary position is nowhere to be seen since usually women are shown on their knees or bent forward or lying on their back with their legs on the man's shoulders. Another rare position is a woman seated on a reclined man (like the picture above).

There was of course a general feeling of appreciation for the naked human body and its sexual functions unimaginable for most western societies that have come out of centuries of puritanism. For example,it was a common belief that the phallus and the eye possessed mighty powers over the Evil Eye and accordingly people used both as amulets. Athens was full of hermes, marble pillars with elaborate head (of Hermes, or other gods later) and a phallus. On some vases we frequently see the two main symbols combined in one -a large phallus with an eye or pair of eyes! Again,this so frequent use of the phallus, may be explained by the supremacy of men.


In spite of (perceived) male dominance,as far as rape against women and children was concerned, it was considered to be a criminal act and the rapist had to pay a double fine to the victim and the state as well. The fine was quite high for the time, about a hundred drachmas: 



Εαν τις υβριζη εις τινα η παιδα η γυναικα
 η ανδρα των ελευθερων η των δουλων
 η παρανομον τι ποiηση εις τουτων τινα 
γραφεσθω προς
τους θεσμοθετας ο βουλομενος Αθηναιων 
οις εξεστιν οι δε θεσμοθεται εισαγοντων
 εις την ηλιαιαν τριακοντα ημερων 
αφ ης γραφη. Οτου δ
αν καταγνω η Ηλιαια τιματω αυτου 
παραχρημα οτου αν δοκη αξιος ειναι 
παθειν η αποτεισαι>>.

(Νομος υβρεως,Δημοσθ.Κατα Μειδιου 47)

Meaning <<Whoever abuses any child or woman
 be they free or slaves or breaks the law 
regarding to them should be accused of
 commiting a public offense from
any Athenian that wants and has the right (to sue) 
before the lawmakers and they 
must at the latest in a month to bring him to trial 
to be judged and suffer 
the consequenses of the law
(note the word used for 'abuse',it was 'commit hubris'=commit a sin agains Gods)

[Here I cant help but compare how the Bible advocates the death penalty for innocent victims of rape along with the guilty party:
Leviticus, Chapter 20: “14: And if a man takes a woman and her mother, it is wickedness: they shall be burnt with fire, both he and they; that there be no wickedness among you''.]


In ancient Greece the most severe punishment of all,death, was kept for pimping:


Και τους προαγωγους γραφεσθαι κελευει
 (the law) καν αλωσι θανατω ζημιουσι>>. 
Αισχιν. Κατα Τιμαρχου


Meaning'' to those condemned of pimping the penalty of death is given''


However,prostitution was not frowned upon. Hetaerae were independent and sometimes influential,highly paid 'call girls' of the time, women who were required to wear distinctive dresses and had to pay taxes. Mostly ex-slaves from other cities, these courtesans were renowned for their achievements in dance and music, as well as for their physical and intellectual talents. Τhey were the only women who actively took part in the symposia, where their opinion was welcomed and respected by men. Hetaerae should not be confused with common prostitutes of the time, who sold sex by the act and worked on the streets or out of brothels. They were the only class of women in ancient Greece with access to and independent control over considerable amounts of money.(remember,pimping was condemned by death...)

Now on to the homosexuality subject:


 Television,cinema and corrupt historians have created misconceptions about ancient Greeks and the widespread use of homosexuality in them,for marketing or other murky reasons of their own. Let's see if the ancient texts support this popular view:


First off, homosexuality was,is and will go on being a part of any society throughout history. So of course it was part of ancient Greek society as well. However,ancient Greeks could be considered one of the least tolerant of societies regarding homosexuals: the latter were forbidden to take any public position or become priests or even vote or speak their mind in public:



Αν τις Αθηναιων εταιρηση 
μη εξεστω αυτω των εννεα αρχοντων 
γενεσθαι μηδ ιεροσυνην ιερωσασθαι 
μηδε συνδικησαι τω δημω μην αρχην
 αρχετω ουδεμιαν μητε ενδημω 
μητε υπεροριον μητε κληρωτην 
μητε χειροτονητην μηδ επικηρυκειαν
 αποσταλλεσθω μηδε γνωμην 
λεγετω μηδ εις τα δημοτελη ιερα εισιτω
 μηδ εν ταις κοιναις στεφανηφοριαις 
στεφανουσθω μηδ εντος των της αγορας 
περιρραντηριων πορευεσθω . 
Εαν δε τις ταυτα ποιη καταγνωσθεντο
 αυτου εταιρειν θανατω ζημιουσθω>>.
(Αισχινης Κατα Τιμαρχου 52 , 1)

Meaning <<Whoever Athenian gives his body 
to be had(sexually) by another man is forbidden
 to be elected as one of the nine lords 
and be a priest or lawyer or any place in public office
 or any other position internal or external by voting
 or chance and never to be sent as messenger
 never to speak before the parliament or the forum (Agora) 
or to enter in public temples or take part in public festivals
 or wear the festive ring of Demeter and enter the market.
Whoever condemned thus breaks the following prohibitions
 must be tied <<δησαντων αυτον>> 
and once the civilians have tied him to be delivered
to the eleven to be slain 
before the day has passed <<τεθνατω αυθημερον>>



According to various plays (comedies) like Aristophanes' Thesmophoriazusae homosexuality and sexual relations between two men were unacceptable and condemned by society in general and not just by the state. The passive homosexual was the most disgraced since he was the one penetrated, not because of moral reasons but because he had chosen to take on the role of the woman and denounce his male nature.( It was considered both an honor and an obligation to be a real man).That's why there aren't many scenes showing anal intercourse between men.




Homosexuals were called ''κιναιδοι'', (κινω+ αιδω) meaning the ones that 'move',cause shame,the ones devoid of shame. You can tell a lot about a society from the way it names its people. In modern Greek the slang expression for gay is 'sister',in English the word 'gay' holds a positive connotation since it means 'the merry one',but in ancient Greece a homosexual  was called 'the one devoid of shame' or'the one resembling a whore'=εταιριζων..



The only logical explanation for this harsh treatment
 from the most free and liberal state of ancient Greece
 is the regard of such actions as abomination (μιασμα)
 as a disgusting act that made them ''οιονει εναγεις ''
=forever polluted, that <<εμιαινον>> polluted the city 
thus and divine wrath would fall on everyone . 
This is also proven from the fact that they had 
the same treatment as murderers ,that is
to remain out of any public event or sacred places
 and lose all civil rights.

Note: Please do not start ranting about me being a homophobic because of posting this information because I assure you I am not. One's sexual preferences is none of my business or concern and any variations in them are as good as anybody else's,so long as they do no harm to anyone. We're all in the same shit, just different shit for each one of us, according to taste and preferences. I am just presenting facts taken from authentic sources here and letting you form your own opinion .The only thing that I hate and I am indignant about is the intentional manipulation of historical facts to present a story that simply isn't true.


4 σχόλια:

  1. Συγχαρητήρια για το τεκμηριωμένο άρθρο. Όμως αυτά που περιγράφονται στο τελευταίο κομμάτι περί ομοφυλοφιλίας δεν "κολλάνε" πολύ με το Συμπόσιο του Πλάτωνα, το οποίο έτυχε να διαβάσω πρόσφατα και έπαθα λίγο πλάκα με αυτά που έλεγε. Μιας και απ' ότι γράφεις έχεις ασχοληθεί με την αρχαία Ελλάδα αρκετά, μήπως μπορείς να μου πεις τη γνώμη σου για το πώς εντάσσεται η κατάσταση που περιγράφεται στο Συμπόσιο στα γενικότερα πλαίσια αντιμετώπισης της ομοφυλοφιλίας από τους αρχαίους που παρουσιάζεις πιο πάνω;

    ΑπάντησηΔιαγραφή
  2. πολυ ευχαριστως να σου απαντησω, αφου πρωτα φυσικα ερθεις να σχολιασεις επωνυμα, οπως το κανω κι εγω, με anonymous δε μιλησα ουτε θα μιλησω ποτε. Επισης, σαν προγευση, εχω να σου πω ''ανεγνως, αλλα ουκ εγνως, ή γαρ εγνως, ουκ αν κατεγνως''. Διαβασες, αλλα δεν καταλαβες, αν καταλαβαινες, δε θα καταδικαζες''

    ΑπάντησηΔιαγραφή
  3. Καλησπέρα, είμαι ο ανώνυμος από 6 Μαΐου! Σου απευθύνω ξανά την ερώτηση λοιπόν, επώνυμα πλέον :). Να σου διευκρινίσω ότι δεν "καταδίκασα" κάτι, ούτε θέλω να σε πιάσω αδιάβαστη ή να σε στριμώξω, απλά μου δημιουργήθηκε αυτή η ειλικρινής απορία και θα ήθελα μια απάντηση από κάποιον που σίγουρα έχει ασχοληθεί παραπάνω από μένα με την αρχαία Ελλάδα.

    ΑπάντησηΔιαγραφή
  4. Σε ευχαριστω που μου δινεις την ευκαιρια να μιλησω -ξανα- γι'αυτο το τοσο παρεξηγημενο θεμα. Σε όλες τις εποχές και σε όλες τις κοινωνίες υπήρχαν, υπάρχουν και θα υπάρχουν άτομα με αποκλίνουσες σεξουαλικές συμπεριφορές. Δικαιωμα τους και λογος δεν πεφτει σε κανναν. Όμως, ειδικά για την αρχαία Ελλάδα, δεν αποτελούσαν τον κανόνα, αλλά την εξαίρεση. Είναι τελείως ανυπόστατες οι ισχυρισμοι οτι στην αρχαία Ελλάδα δεν ίσχυαν οι δικές μας απόψεις για την ομοφυλοφιλία .
    Πρωτα-πρωτα, να σε ρωτησω αν διαβασες το συμποσιο στο πρωτοτυπο, ή σε μεταφραση. Ξερεις, εχει τεραστια σημασια. Οι λεξεις εχουν δυναμη και τοσο λεπτες αποχρωσεις, που εγω μπορω να σου βγαλω το Χριστο αντιχριστο αμα σου μεταφρασω τη Βιβλο οπως με βολευει. . Στο γενικο τωρα μπορω απλα να πω τα εξης: στην αρχαία Ελλάδα η γλώσσα είχε πολύ μεγάλη ακρίβεια. Ο Επίκτητος έλεγε το εξής καταπληκτικό, για την μεγάλη σημασία των λέξεων: «Αρχή σοφίας η των ονομάτων επίσκεψις». Στην ελληνική γλώσσα δεν υπάρχει τίποτε τυχαίο. Στο συγκεκριμένο λοιπόν σημείο η γλώσσα λαμβάνει θέση και μάλιστα ιδιαιτέρως αρνητική.Πώς αντιμετώπιζε η ελληνική κοινωνία την ομοφυλοφιλία; Nα ενας άγνωστος μύθος του Αισώπου.
    Ο Δίας και η Ντροπή
    Ο Δίας πλάθοντας τους ανθρώπους, έβαλε μέσα τους διάφορες ψυχικές αρετές και μόνο την ντροπή λησμόνησε να βάλει. Γι' αυτό μην έχοντας άλλο δρόμο να την τοποθετήσει, την πρόσταξε να μπει από τον πισινό των ανθρώπων. Εκείνη αρχικά αρνήθηκε και διαμαρτυρήθηκε για την προσβολή. Επειδή, όμως, ο Δίας τη ζόρισε πολύ, είπε: "Ας είναι, θα μπω, με τον όρο ότι από εκεί δε θα μπεί ο έρωτας. Γιατί, αν τύχει και μπεί, εγώ θα βγώ αμέσως"!

    Tωρα, αναφορικα με το συμποσιο παλι, εχε υποψιν οτι η λεξη 'ερως στην αρχαια ελληνικη δε σημαινε απαραιτητα σεςξουαλικη ελξη, αν και βεβαιως μπορουσε να περιλαμβανει και αυτη τη διασταση. Στο Συμποσιο λεει, απο οσο θυμαμαι, οτι ο έφηβος παίρνει την συγκατάθεση των γονέων του για να ακολουθήσει τον δάσκαλόν του - τον «εραστήν» του - που ο μεταξύ τους δεσμός ήταν δεσμός φιλίας, με διάρκεια όλη του την ζωή... Αν υπήρχε έστω μια περίπτωση να συνέβαινε κάποια σεξουαλική επαφή μεταξύ δασκάλου και μαθητού -μεταξύ δηλαδή εραστή και ερωμένου- τότε πώς θα ήταν δυνατόν οι γονείς να έδιναν την συγκατάθεσή τους, όταν θα βρίσκονταν κατηγορούμενοι ως προαγωγοί, ως υπεύθυνοι ύβρεως και συγκεκριμένα ο πατέρας θα χαρακτηρίζονταν «άτιμος» γιατί θα έχανε η οικογένειά του, την τιμή της; Δίνοντας σεξουαλική διάσταση στην σχέση δασκάλου - μαθητή (εραστή - ερωμένου) πέφτουμε σε τρομακτικές αντιφάσεις. Αντιφάσεις που γίνονται - αν είναι δυνατόν - ακόμα πιο έντονες όταν έχουμε να κάνουμε με μια κοινωνία που όλα έπρεπε να ήσαν κρυστάλλινα και ξεκάθαρα.Η παρεξηγηση προκυπτει απο τη μεταφορα στην νεοελληνικη των αρχαιοελληνικων λεξεων «Εραστής» και «Ερώμενος». Οι λέξεις αυτές δεν χρησιμοποιούνται με την σημερινή τους έννοια (δηλ. την σεξουαλική) αλλά με μία άλλη έννοια παιδαγωγική και σχεση λατρειας. Του εφήβου τα αισθήματα προς τον «εραστήν»-δάσκαλον δεν είναι βέβαια έρωτας σαρκικος -όπως εννοείται σήμερα- αυτός εξάλλου , ηθικώς αλλά και νομικώς αποκλειόταν, οπως ειδες και απο τις παραπομπες στο αρθρο μου. Ο έρως αυτός ήταν αισθήματα βαθύτατης φιλίας και σεβασμού. Στα μάτια του εφήβου, ο δάσκαλος-εραστής φάνταζε η ενσάρκωσης του ιδανικού, το ιδεώδες πρόσωπο, προς το οποίο απέβλεπε, κατά το οποίον θα διέπλαττε την προσωπικότητά του. Στις μερες μας θεωρειται αδιανοητος ο ερωτας χωρις σωματκη ελξη, αλλα οι προγονοι μας, που επειδη ακρτιβως το σεξ το ειχαν απενοχοποιημενο και στη σωστη του διασταση, δε το ειχαν θεοποιησει και μεγαλοιποιησει οπως εμεις, πιστευαν οτι μπορει να υπαρξει ερωτας κα χωρις τη σαρκικη ελξη. Ναι, ο μαθητης λατρευε το δασκαλο και το αντιθερτο. Αυτο ομως δε σημαινε οτι ηθελε κιολας να τον γαμησει, για να λεμε τα πραγματα με το ονομα τους. Κι αν αυτο θα ειχε γινει σε καποιες μεμονωμενες περιπτωσεις, θα ηταν κατι το περιθωριακο και, σε αντιθεση με σημερα, καταπτυστο και κατακριτεο



    ΑπάντησηΔιαγραφή

Comments